리더십[CEO 열전: 에릭 슈미트] 스타트업 구글을 대기업으로 이끈 \

[CEO 열전: 에릭 슈미트] 스타트업 구글을 대기업으로 이끈 '실리콘밸리 1세대'의 은퇴

[인터비즈]에릭 슈미트(Eric Emerson Schmidt) 알파벳(구글의 지주 회사) 회장이 17년간의 구글 생활을 마무리하고 21일(현지시각) 은퇴를 선언했다. 그는 이제 구글 회장에서 물러나 기술 고문의 역할만 맡게 된다. 슈미트는 지난 2001년 구글에 합류한 후 2011년까지 최고경영자로서 구글을 이끌었고, 이후 구글 회장으로 재직하며 래리 페이지와 순다르 피차이에게 경영에 관한 다양한 조언을 제공한 인물이다.
에릭 슈미트 /출처 OFFICIAL LEWEB PHOTOS at flickr
포브스, 월스트리트저널, 더버지 등 미국의 매체들은 구글식 삼두정치의 한 축이었던 슈미트의 은퇴를 두고 실리콘밸리 1세대의 시대가 저물었다고 평가했다. 슈미트 회장의 삶을 되짚고 그가 어떻게 구글을 세계 최고의 회사로 성장시켰는지 자세히 살펴보자.


썬마이크로시스템즈의 CTO에서 노벨의 CEO로


에릭 슈미트는 1955년 미국 버지니아주 폴스처치에서 부유한 교수의 아들로 태어났다. 프린스턴 대학에서 전기 공학을 전공한 후 캘리포니아 대학교 버클리 캠퍼스에서 네트워크 설계 및 구현에 관한 연구를 하고 컴퓨터 공학 박사학위를 취득했다.

박사 학위 취득 후 미국 벨 연구소와 제록스 팔로알토연구센터(PARC)에서 연구원으로 근무했다. 그러다 1982년 실리콘밸리에서 입지를 구축하고 있던 썬마이크로시스템즈의 소프트웨어 관리자로 입사하게 되었다. 썬마이크로시스템즈는 유닉스 운영체제와 관련 하드웨어를 활용해 기업용 컴퓨터 시스템을 만들어주던 업체였다.

썬마이크로시스템즈에서 슈미트는 유닉스와 애플리케이션 개발을 위한 신규 프로그래밍 언어 개발에 관여했다. 어떤 운영체제와 플랫폼에서도 실행되는 프로그래밍 언어를 만들기 위해 천재 프로그래머 제임스 고슬링과 자신을 중심으로 팀을 꾸렸다.
객체지향 프로그래밍 언어 중 하나인 자바 /출처 네이버지식백과 어린이 백과
슈미트의 지휘 아래 제임스 고슬링과 썬마이크로시스템즈 소프트웨어 개발팀은 1991년 오크(Oak)라는 프로그래밍 언어를 개발했다. 이 오크를 웹에서도 쓸 수 있도록 개량한 것이 바로 자바(Java)다. 1995년 공개된 자바는 현재 전 세계에서 사용되는 프로그래밍 언어 가운데 점유율 1위(약 13% 내외, 티오베 기준)를 차지하고 있다. 유닉스와 자바 관련 프로젝트를 성공적으로 완수한 공로로 슈미트는 이사와 부사장을 거쳐 썬마이크로시스템즈의 최고기술책임자(CTO)로 임명되었다.

1997년 에릭 슈미트는 소프트웨어 개발사 노벨의 최고경영자로 영입되었다. 노벨은 마이크로소프트(MS)와 대립하던 회사다. 넷웨어라는 네트워킹 시스템(IPX 프로토콜)과 수세(SUSE) 리눅스로 유명하다. 지금이야 PC 운영체제에 네트워킹 시스템이 포함되어 있지만, 1980년대 컴퓨터가 태동하던 시기에는 네트워킹 시스템과 PC 운영체제는 별개의 소프트웨어였다. 1995년 MS가 윈도우 운영체제에 네트워킹 시스템을 포함시키고, 이에 질세라 리눅스에도 네트워킹 시스템이 들어감에 따라 노벨의 경영 상황은 급격히 악화되었다.

이러한 악재를 극복하기 위해 슈미트가 내린 판단은 더 큰 위기를 불러들였다. 슈미트와 노벨은 단기 성과를 끌어올리기 위해 넷웨어를 기업들에게 판매하던 리셀러 가운데 일부를 라이선스 위반으로 고소했다. 리셀러들이 노벨의 허가 없이 넷웨어의 상위 버전을 기업들에게 무료로 제공했던 것을 문제 삼았다.

라이선스 합의금을 덕분에 노벨의 단기 이익은 급증했지만, 이에 실망한 리셀러들이 넷웨어 대신 MS의 네트워크 솔루션을 판매하기 시작함에 노벨의 유통망은 붕괴하고 만다. 시장에 제품이 제대로 유통되지 않으니 시장 점유율은 곤두박질 쳤다. 40달러에 이르렀던 노벨의 주가는 7달러까지 무너지고 만다. 이에 대한 책임을 지고 슈미트는 노벨 최고경영자에서 물러날 수밖에 없었다. 이후 노벨은 네트워크 솔루션 대신 리눅스 중심으로 사업 구조를 재편하게 된다.


스타트업 '구글'을 대기업 '구글'로 바꾸다
에릭 슈미트 /출처 JD Lasica at flickr
2001년 당시 구글은 닷컴버블 속에서 생존한 후 매섭게 성장하고 있었다. 문제는 구글이 이렇게 기업이 급격히 성장함에 따라 발생하는 내홍에 시달리고 있었다는 점이다. 화려한 외관과 달리 내적 시스템은 부실하기 짝이 없었다. 덩치만 큰 스타트업이었던 셈이다.

구글의 창업자인 래리 페이지와 세르게이 브린은 이러한 구글의 내적 시스템을 정비하고 기업 공개를 성공적으로 완수할 인물을 필요로 하게 되었다. 처음 둘이 영입하고자 했던 인물은 애플의 최고경영자 스티브 잡스였다.

하지만 잡스가 자신이 세운 애플을 두고 구글로 올 리 없지 않은가. 존 도어, 마이클 모리츠 등 구글의 초기 투자자는 두 창업자에게 슈미트를 추천했다.두 창업자는 회사 경영 일선에 물러나 미래 먹거리 탐색(래리 페이지)과 신 기술 개발(세르게이 브린)에 집중하고, 덩치만 커진 스타트업을 덩치에 맞는 시스템을 갖춘 회사로 바꾸는 작업은 에릭 슈미트에게 맡기라는 것이다. 
처음에 슈미트는 구글을 탐탁잖게 생각했다 /출처 pixabay
처음 슈미트는 구글을 탐탁잖게 생각했다. 창립 이래 계속 적자만 내는 전형적인 거품 기업이라 생각했던 것이다. 하지만 페이지와 브린을 만난 후 생각을 바꾸게 된다. 둘의 비전과 통찰력에 감탄하고 구글의 최고경영자 자리를 승낙했다. 2001년 8월, 페이지는 구글의 최고경영자 자리를 슈미트에게 승계하고 자신은 창업자로서 슈미트에게 경영 수업을 받기 시작했다.

슈미트가 구글의 최고경영자로서 가장 중요시 여긴 작업은 '급격히 성장하는 구글이 시장에서 자리를 잡을 수 있도록 서비스와 제품 개발에 들어가는 시간을 최소화하면서 품질을 유지하는데 필요한 기업 내 인프라를 구축하는 것'이었다. 또한 영업조직을 구축하고 관리해 구글이 검색 사업을 통해 이익을 낼 수 있도록 했다. 인터넷 속의 모든 정보를 찾고 인터넷의 모든 것을 저장하겠다는 몽상에서 시작된 스타트업을 이익을 내고 신규 사업을 추진하는 현실의 회사로 바꾸는 작업에 집중했다.

슈미트의 노력 덕분에 1998년 창립 이래 적자 행진이었던 구글이 처음으로 흑자를 기록하게 되었다. 지속적인 흑자를 바탕으로 2004년 9월 구글을 나스닥에 상장시켰다. 현재 구글의 시가총액은 7410억 달러(한화 약 800조2800억 원)로, 애플에 이어 전 세계에서 두 번째로 가치 있는 기업이다.



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글/IT동아 강일용(zero@itdonga.com)

인터비즈 김혜림 정리
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